Los locales tratarán de defender su ventaja en los playoffs divisionales

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Seattle y Carolina prometen emoción
Seattle y Carolina prometen emoción
Seattle y Carolina prometen emoción

Los playoffs divisionales tienen tradición de ser el mejor fin de semana de football de la temporada. Tras un desastroso inicio de playoffs para los equipos locales, todos ellos eliminados, en la segunda ronda de las eliminatorias por el título los primeros cabezas de serie tratarán de defender la ventaja de campo que tanto les ha costado conseguir. Estos son los emparejamientos:

KC KANSAS CITY CHIEFS (12-5) VS. NEW ENGLAND PATRIOTS (12-4)
Sábado, 16. 16:35 h. ET – Gillette Stadium
CBS / C+ DEPORTE 2
NE
Los Chiefs, 11 victorias consecutivas, ponen a prueba esta racha en Boston. Bill Belichick definió perfectamente el estilo del equipo de Kansas: ser muy cuidadosos con el balón, no cometer errores y aprovechar perfectamente los del rival. Sin duda la sabe bien porque una derrota contundente el año pasado en Arrowhead despertó a New England de su letargo el año pasado. Esta ha sido la fórmula perfecta hasta el momento aplicada por Andy Reid, para algunos ultraconservadora pero indiscutiblemente efectiva. Los locales por su parte han terminado muy renqueantes la temporada regular (cuatro derrotas en sus últimos seis partidos), pero confían en que la semana de descanso le haya servido para recuperar jugadores tan importantes como Julian Edelman, Sebastian Vollmer o Chandler Jones. No cabe duda que necesitarán a todos a buen nivel para volver a la efectividad que les caracterizó durante el primer plano de la temporada. En el plano de lesiones los de Kansas están pendientes de Jeremy Maclin. Lo que parecía una grave lesión de rodilla parece que finalmente se quedó en un esguince de tobillo y, dependiendo de su evolución estos días, será de la partida o no este sábado.

En el plano meramente estadístico Kansas terminó la liga como el 27º equipo que más yardas totales ofensivas genera por encuentro (331,2) 7º séptimo en cuanto a las encajadas (329,3) siendo el tercer equipo que menos puntos encajó lo que da una idea de su filosofía de juego. Vienen con ritmo de playoffs y la pasada semana lograron la victoria más clara de los wildcards superando con autoridad a los Texans. Los Pats por su parte acabaron 10º en puntos encajados y 3º anotados lo que da muestra del sólido juego a ambos lados del balón llevado a cabo por los Pats durante todo el curso y por lo que es tan importante para ellos recuperar los pilares del equipo para estos playoffs.
Pronóstico: NEW ENGLAND

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GB GREEN BAY PACKERS (10-6) VS. ARIZONA CARDINALS (12-4)
Sábado, 16. 20:15 h. ET – University of Phoenix Stadium
NBC / C+ DEPORTE 2
ARI
El pasado fin de semana los fans de los Packers comprobaron con alegría, y en algunos cosas con notable sorpresa, como de repente el equipo hacía «click» y mostraba su mejor cara a ambos lados del balón para terminar recordando al equipo de Green Bay que se alzará con el Lombardi Trophy hace unos años. Green Bay terminó por sacar del partido a los Redskins con un sólido Aaron Rodgers, un juego de carrera notable y una defensa muy bien plantada. La duda que acecha ahora a los «cheeseheads» es, ¿fue casualidad o realmente el equipo ha recuperado su mejor versión? Este fin de semana ante unos descansados Cardinals saldremos de dudas. De momento, en el precedente entre ambos de esta temporada, los del desierto se impusieron por un claro 38-8 en un partido que controlaron en todo momento y en el que Rodgers vivió toda una pesadilla recibiendo sacks a diestro y siniestro hasta un total de 8.

Arizona es el segundo equipo más anotador de la competición (30,6 puntos por noche les avalan) y Carson Palmer suena entre los candidatos al MVP de la temporada. La defensa es la 7º que menos puntos permite y Deone Buchanon y Patrick Peterson lideran la secundaria en la que sin duda se echará de menos al lesionado Tyranne Mathieu. Green Bay es 15º y 12º respectivamente en estos apartados pero si la línea ofensiva da tiempo a Rodgers, el juego terrestre, como ocurriera ante los Redskins, sigue moviendo las cadenas -lo que será crucial ante el paquete de blitzes que a buen seguro vuelve a tener preparado el coordinador defensivo James Bettcher– y la defensa mantiene el nivel que nos mostró hace siete días podríamos ver una historia muy diferente este fin de semana.
Pronóstico: GREEN BAY

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SEA SEATTLE SEAHAWKS (11-6) VS. CAROLINA PANTHERS (15-1)
Domingo, 17. 13:05 h. ET –  Bank of America Stadium
FOX / C+ DEPORTE 2
CAR
Sin duda este es uno de los partidos más esperado de los playoffs divisionales. Los últimos duelos entre ambos equipos han dejado grandes partidos siempre resueltos por cinco puntos o menos. Frente a frente estarán dos de los quarterbacks más espectaculares del momento. Cam Newton apunta a MVP tras una temporada espectacular en la que ha machacado a sus rivales con su brazo y con sus piernas y Russell Wilson ha demostrado lo peligroso que es en cualquier jugada rota, como por desgracia para ellos comprobaron los Minnesota Vikings el pasado fin de semana. Seattle sabe que para ganar en Carolina deberá mejorar muchos sus prestaciones ofrecidas en Minnesota donde la fortuna les acabó favoreciendo en forma de field goal fallado pero este es un equipo campeón que se crece ante los retos y derrotar en su casa al equipo que sólo ha perdido una vez en todo el año es sin duda uno muy grande.

En el plano estadístico Seattle es el equipo que menos puntos ha recibido en todo el curso. La defensa es su seña de identidad y su tarjeta de presentación pero los Panthers no les han ido muy a la zaga y son sextos en este apartado. Michael Bennett y Cliff Avril son las amenazas para Newton en el «passrush» y de «Legion of Boom» le espera en secundaria pero Josh Norman, Thomas Davis y Luke Kuechly son un tridente de «Probowlers» que ha jugado a un altísimo nivel este curso y darán la réplica al otro lado de la línea de scrimmage. En ataque nadie a puesto más puntos en el marcador que los Panthers (31,2) pero sin hacer mucho ruido Seattle ha sido el cuarto equipos más anotador (26,4). El TE Greg Olsen ha sido uno de los objetivos favoritos de Newton durante todo el año mientras que Doug Baldwin (nada menos que 14 TD) ha sido el escudero de Wilson. La batalla está servida.
Pronóstico: CAROLINA

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PIT PITTSBURGH STEELERS (11-6) VS. DENVER BRONCOS (12-4)
Domingo, 17. 16:40 h. ET. – Sports Authority Field Field
CBS / C+ DEPORTE 2
DEN
El último enfrentamiento entre Broncos y Steelers fue una llamada de atención para los primeros. Tras establecer una clara ventaja los de Denver sucumbieron en el último cuarto para terminar perdiendo el partido tras desperdiciar 14 puntos de ventaja. Aunque ese duelo fue sólo hace unas semanas muchas cosas han cambiado desde entonces. La primera: Peyton Manning ha vuelto a la titularidad, la segunda: Ben Roethlisberger podría se baja. Siendo sinceros no cabe duda de que el segundo punto es mucho más decisivo que el primero. Sin «Big Ben» los Steelers se mostraron como un equipo a la deriva ante los Bengals y sólo su regreso como un «Willis Reed» de nuestro tiempo pareció espolear a los «acereros» para terminar remontando en Cinncinati. Si su baja se confirma podría ser un golpe decisivo para Pittsburgh.

Manning está lejos de ser el hombre decisivo de antaño pero su habilidad para leer defensas sigue estando fuera de toda la duda y sus audibles para buscar las mejores alternativas siguen siendo decisivos… aunque sólo sea para mandar carreras en el momento apropiado. Y es que la capacidad para imponer su juego terrestre es muy importante para los Broncos. Los Stelers a buen seguro tratarán de buscarle las cosquillas a la línea ofensiva de Denver y quitarle presión a Peyton es la mejor solución para evitar problemas. Lo mismo podemos decir de su defensa. La retaguardia de los Broncos ha sido clave (el equipo sólo ha terminado como el 22º en puntos anotados, 4º en encajados) y sino está «Big Ben» -y aunque estuviera es complicado que esté a un nivel aceptable- las cosas van a estar muy complicadas para los visitantes. Con Roethlisberger y Antonio Brown (136 recepciones) el ataque era tremendamente peligroso y ahora sabemos que el segundo no será de la partida y toda la ofensiva cambia si es Landry Jones el titular. Jones ha participado en 7 partidos este año, dos como titular, y ha lanzado 3 TD por 4 intercepciones por lo que, hasta el último instante, probablemente no se haga público si el número 7 estará para jugar o no.
Pronóstico: DENVER

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