Japón, el gigante desconocido

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El fútbol americano llegó a Japón en 1934 cuando un misionero, un profesor y dos militares asociados a la embajada americana fundaron equipos de football en tres universidades de Tokio. En noviembre de ese mismo año se disputó el primer partido entre una selección de esas universidades y un conjunto formado por residentes británicos y americanos.

El deporte pronto caló entre los aficionados y en 1937 un equipo universitario del Oeste se enfrentó a otro del Este ante más de 25.000 espectadores. La Segunda Guerra Mundial alejó el deporte de la mente de los japoneses y el conocido como «padre del football en Japón», Paul Rusch, tuvo que dejar el país. In 1945 regresó al país del Sol Naciente y posteriormente se establecieron los primeros equipos de High School y Junior High School.

Actualmente el país cuenta con más de 400 equipos y, al igual que en los Estados Unidos los jugadores universitarios disponen de cuatro años de elegibilidad para practicar el deporte. La mejor liga japonesa se denomina «X League»y desde 1983 su campeón se enfrenta al ganador de la Liga Universitaria en la Rice Bowl para convertirse en campeón nacional.

Japan ganó el primer mundial en 1999 batiendo a México en la prórroga por 6:0. Cuatro años después los dos países se volvieron a ver las caras y de nuevo los nipones resultaron vencedores (34:14). En 2007 Estados Unidos, en su primera participación mundialista, logró acabar con la hegemonía japonesa en un partido tremendamente igualado que necesitó dos prórrogas (23:20).

El equipo dirigido por Kiyoyuki Mori logró su pase a la cita de Austria tras derrotar a Korea por 76-0 en el partido previo de la zona asiática.

Japón volverá a ser uno de los grandes favoritos y se enfrentará al anfitrión en el partido inaugural del Grupo B.